Une bactérie dévoreuse de plastique | Objectif Santé

Une bactérie dévoreuse de plastique

Et si une simple bactérie pouvait aider à lutter contre la pollution ? Des chercheurs ont découvert la première bactérie qui dévore le polyéthylène, un type de plastique que l’on retrouve dans de nombreux objets du quotidien et donc de déchets qui polluent aujourd'hui l'environnement.  Explications.

Une bactérie dévoreuse de plastique

Chaque année, les fabricants de plastique produisent plus de 45 millions de tonnes de polyethylene terephthalate (également connu sous le nom de PET), un plastique de type polyester saturé que l’on retrouve dans un grand nombre d’emballage plastique comme les bouteilles d’eau et de boissons gazeuses par exemple. S’il est l'un des plastiques les plus communément recyclés, seule un peu plus de la moitié est recueillie pour le recyclage, le reste se retrouve chaque année dans les décharges et résiste à la dégradation. 

Ideonella sakaiensis : la première dans son genre

Le PET est un polymère, c’est à dire une macromolécule constituée d’une répétition de molécules plus petites, extrêmement liées et, jusqu’à présent, rien ne pouvait les décomposer. De précédentes études avaient déjà identifié quelques espèces de champignon capables d’une telle entreprise. Toutefois, jamais cette faculté n’avait été observée chez une bactérie... jusqu’à présent. 

Une équipe de chercheurs de l’Institut de technologie de Kyoto et Kenji Miyamoto de l’Université de Keio au japon, a passé au crible des centaines d'échantillons de pollution au PET avant de trouver une colonie d'organismes qui utilisent la matière plastique en tant que source d'énergie et de carbone. Ils l’ont baptisée Ideonella sakaiensis d’après la ville où elle a été trouvée, Sakai au Japon.

Ils ont ainsi découvert que ces bactéries pouvaient briser les liaisons moléculaires du polyéthylène en sécrétant deux enzymes ciblant spécifiquement les liaisons moléculaires. Un examen génétique a permis de révéler que cette bactérie a peut-être évolué pour produire des enzymes spécifiquement capables de décomposer le PET. On sait, en effet, que les microbes disposent d'une extraordinaire capacité d'adaptation à leur environnement.

Des perspectives intéressantes

On en n’est pas encore à pulvériser cette bactérie sur les détritus ! Les tests menés, ont montré que d’une part, il faut environ six semaines pour qu’une colonie d’Ideonella sakaiensis dégrade totalement un morceau de plastique de la taille d’un ongle de pouce, que la température doit être constante (30°C) pour optimiser les résultats, et qu’enfin les bactéries ont mis plus de temps à ronger le PET hautement cristallisé utilisé dans les bouteilles en plastique. 

Cependant, ces résultats laissent entrevoir des perspectives intéressantes. Les chercheurs pensent pouvoir  «ajuster» l’activité de cette bactérie pour la rendre plus efficace et trouver d'autres bactéries. Ils pensent que d'autres agents biologiques ont peut-être déjà évolué génétiquement pour faire ce travail et doivent simplement être trouvés à leur tour.

Le chemin sera sans doute long avant qu'une solution contre les déchets plastiques ne voit réellement le jour. En attendant, la meilleure solution est encore de produire moins de déchets plastiques et de mieux gérer leur recyclage pour réduire la pollution.

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