Le lipombo ou l’art de l’allongement du crâne… | Objectif Santé

Le lipombo ou l’art de l’allongement du crâne…

Piercings, tatouages, élongations d'oreilles, on pourrait penser que toutes ces modifications du corps sont des phénomènes de mode relativement contemporains. Pas du tout, elles remontent toutes à la nuit des temps. Cependant, d’autres pratiques moins connues ont été réalisées dans différentes parties du monde. Et l’une d’elle est le lipombo ou l’art de l’allongement du crâne…

Le lipombo  ou l’art de l’allongement du crâne…

Une déformation artificielle du crâne

C’est en 1870 que le botaniste allemand Georg Schweinfurth découvre les Mangbetu, une tribu vivant de part et d’autre du fleuve Bomokandi dans la région nord-ouest de la République Démocratique du Congo (anciennement appelée Zaïre). Avant cela, ils vivaient au Soudan et certains disent qu'ils sont d'origine égyptienne. Ils avaient pour signes distinctifs des têtes allongées, ce qui leur donnait, selon les récits du botaniste, une allure aristocratique et élégante. Cette particularité n’était pas due à une anomalie congénitale ou parce qu’ils faisaient partie d’une famille d’hominidés à tête conique, les Mangbetu pratiquait le lipombo ou l’art de l’allongement du crâne, une déformation artificielle du crâne et une coutume héritée de l’Egypte ancienne.

Dès le plus jeune âge, les mamans enveloppent la tête de leurs bébés avec des cordes ou des tissus qu’elles resserrent de plus en plus pendant un an jusqu’à la forme allongée souhaitée. Ces bandes serrées forçaient les os du crâne à se développer en hauteur, d’où un crâne allongé.

Comment est-ce possible ?

Le crâne de l’enfant est très malléable et cette souplesse permet de le modeler avant que la forme définitive ne se mette en place. La fontanelle remplit deux fonctions essentielles: rendre la tête suffisamment malléable pour se faufiler dans le bassin de la mère au moment de l’accouchement et conférer plus d’espace au cerveau pour qu’il se développe

Plus le cerveau se développe, plus la fontanelle se referme. Elle s’ossifie et se ferme totalement vers un an – un an et demi. Et pendant ce temps les os du crâne peuvent s’adapter à une déformation artificielle. 

Est ce que c’est dangereux? 

Cette pratique a été interdite par les colons belges, qui ont envahi le Congo dans les années 1950. Et on est en droit de se demander si cette pratique affecte le développement du cerveau d’un enfant. Les experts ont exclu de telles possibilités, insistant sur le fait que le cerveau est capable de s’adapter et de se développer quelle que soit la forme du crâne. On trouve même une variante médicale moderne de cette pratique lorsque les médecins utilisent un casque de correction pour traiter la plagiocéphalie chez un nourrisson, une déformation du crâne lui donnant une forme asymétrique et souvent appelée «le syndrome de la tête plate».

Néanmoins, les modifications esthétiques apportées au crâne sont permanentes. 

Une pratique constatée chez de nombreux peuples

Il est intéressant de noter que cette pratique été constatée chez de nombreux peuples appartenant à une multitude de cultures différentes et non liées. Les tribus Mangbetu d'Afrique, bien sûr mais aussi les Huns d'Asie, les tribus Chinookan d'Amérique du Nord, chez les Olmèques du Mexique et les Mayas. Des crânes allongés ont également été découverts à Sonora au Mexique, au Pérou, à Victoria en Australie,...

On la retrouve aussi en Égypte, durant la période amarnienne chez tous les membres de la famille royale y compris le roi Akhenaton, la reine Néfertiti, leurs six filles et Toutânkhamon.

Même dans certaines régions françaises, notamment dans la région de Toulouse, cette pratique a perduré jusqu'au début de la Première Guerre mondiale : on coiffait les nourrissons d’un bandeau serré, ce qui leur déformait le crâne. Si on l’a appelée la  «déformation toulousaine» c’est simplement parce que les premières études ont été faites dans des hôpitaux et des asiles toulousains. 

Mais, pourquoi une mère imposerait-elle quotidiennement à son bébé une technique aussi douloureuse ?

Une marque de beauté, de majesté et de statut social.

Bien que certaines personnes puissent considérer cette caractéristique physique comme une grave déformation, les Mangbetu la considèrent comme un symbole de beauté,  de prestance, d’intelligence et de statut social.

Les femmes Mangbetu portaient une coiffure distinctive pour mettre en valeur leurs crânes artificiellement allongés : à partir d’une  armature rigide à l’arrière de la tête, les cheveux sont tressés avec des crins de girafe et des poils d’éléphant, le tout fixé à l’arrière de la tête par des épingles faites en os de singe. Plus il y avait d’épingles, plus le rang social de la femme était élevé. 

De même, un crâne allongé signifiait que la personne avait une intelligence supérieure.  En fait, l’allongement du crâne permet de changer la forme du crâne, mais pas le volume réel. Si cette tradition a disparu aujourd’hui, l’idée s'est perpétuée et a traversé le temps jusqu'à l'ère moderne. Elle est d’ailleurs toujours présente dans la culture moderne. Il suffit de regarder les crânes des Talosiens dans Star Trek ou du Leader, le super-vilain de l'univers Marvel...Ne sont-ils pas plus intelligents que les autres ?

Tout comme les piercings, tatouages et élongations d'oreilles, pratiqués dans de nombreuses civilisations pour des raisons esthétiques, magiques ou spirituelles, l’allongement du crâne représente un autre exemple de la volonté de l'humanité de modifier son propre corps pour les mêmes raisons :  s'élever vers une forme humaine supérieure.

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