Un vaccin universel contre toutes les souches de la grippe | Objectif Santé

Un vaccin universel contre toutes les souches de la grippe

Pourquoi se faire vacciner chaque année contre la grippe ? Parce que le virus mute en permanence et différentes souches de grippe circulent chaque année. Les scientifiques rêvent d’un vaccin universel qui protégerait les gens contre toutes les souches de la grippe. Ce rêve est en passe de devenir réalité : des chercheurs australiens ont étudié diverses souches de grippe et ont découvert que certaines cellules tueuses étaient capables de combattre toutes les souches du virus de la grippe

 Un vaccin universel contre toutes les souches de la grippe

Le virus de la grippe : un virus intelligent

Les leucocytes, plus communément appelés globules blancs, sont des cellules qui interviennent dans le système immunitaire; ils circulent dans notre corps pour combattre les infections. Dès qu’ils reconnaissent un virus, ils déclenchent une réponse immunitaire pour cibler et tuer l’envahisseur, mettant ainsi fin à l'infection. Dans le cas de la grippe, les globules blancs peuvent donc identifier le virus et le tuer.

Il existe trois types de virus grippaux pouvant infecter les humains : la souche A est généralement associée à des pandémies de grippe, les souches A et B sont associés à des épidémies de grippe annuelles et la souche C moins commune peut être responsable d'une maladie grave chez les enfants. Et ces trois types de virus posent problème : ils mutent chaque année afin que les leucocytes ne les reconnaissent pas.

Malgré tout, le moyen le plus efficace de protéger les populations les plus vulnérables contre la grippe reste la vaccination en permettant de réduire le risque de complications graves ou de décès. 

Comment sont conçus les vaccins contre la grippe  actuellement ? 

Les vaccins antigrippaux  sont fabriqués à partir de virus inactivés. Ils sont conçus un an à l’avance en fonction des souches qui seraient susceptibles de circuler. C’est l’Organisation mondiale de la santé (OMS) qui est chargée, en amont, de leur surveillance. 

Ainsi, chaque année, la composition des vaccins antigrippaux changent afin de s’adapter aux virus grippaux qui pourraient circuler. Mais si, entre temps les souches mutent, le vaccin peut devenir inefficace. C’est pourquoi,  il est presque impossible de prévoir un vaccin efficace contre la souche qui causera la prochaine pandémie de grippe. D’où le rêve des scientifiques : trouver un vaccin universel pour combattre toutes les souches de la grippe. 

Des lymphocytes T tueurs

Actuellement, le vaccin permet de développer des anticorps qui suppriment une protéine présente sur une sorte de tige à la surface du virus et servant à le fixer sur les cellules humaines. Mais cette tige peut changer d’où la nécessité de revoir le vaccin tous les ans. De nombreux travaux avaient déjà démontré que les lymphocytes T (cellulles tueuses) étaient capable de cibler et d’éliminer les cellules infectées. 

Mais des chercheurs de l'université de Melbourne (Australie) ont fait une une avancée extraordinaire. Après avoir identifié les parties du virus qui sont partagées par toutes les souches de grippe et les sous-souches capables d'infecter les humains, les chercheurs ont pu déterminer la structure et les propriétés chimiques de différentes parties du virus qui n'avaient pas changé depuis 100 ans. Ils ont ainsi pu identifier des parties du virus communes à toutes les souches de grippe, et ont découvert que les lymphocytes T CD8 (cellules tueuses) étaient efficaces contre tous ces types de virus de la grippe. 

Vers un vaccin universel contre la grippe? 

Dans des échantillons de sang prélevés sur des humains en bonne santé, ainsi que sur des adultes et des enfants infectés par la grippe, les chercheurs ont découvert des zones du virus de la grippe (des épitopes) permettant d'identifier l'antigène viral et de s'y lier. Ils ont ensuite utilisé les peptides (protéines) responsables de l'activation des cellules tueuses pour effectuer des tests de vaccination sur des souris. Ces tests ont permis de démontré que les lymphocytes T tueurs avaient un rôle protecteur contre le virus de la grippe chez la souris. «  Ils ont révélé des niveaux remarquablement réduits de virus grippal et  d’inflammation des voies respiratoires », a déclaré Marios Koutsakos, chercheur à l’Université de Melbourne. 

Aujourd’hui, l’équipe dispose d’un brevet sur ces découvertes. Espérons que cela  lui permettra de développer un vaccin universel  qui n’aura pas besoin d’être modifié chaque année. 

L’étude a été publiée dans la revue Nature Immunology.

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