Aliments fortifiés et aliments enrichis : quelle différence ? | Objectif Santé

Aliments fortifiés et aliments enrichis : quelle différence ?

Vous avez probablement déjà vu les termes «aliment fortifié» et «aliment enrichi» sur les étiquettes des produits alimentaires que vous achetez régulièrement : lait, yaourts, jus, céréales, .... On pourrait supposer qu'ils signifient pratiquement la même chose : on a ajouté à ces produits des nutriments bénéfiques pour la santé. Mais il y a une différence significative. Un aliment enrichi est quelque part un aliment fortifié mais un aliment fortifié n’est pas forcément un aliment enrichi. Cela vous semble obscur ? Voici quelques explications.

Aliments fortifiés et aliments enrichis : quelle différence ?

Aliments fortifiés et aliments enrichis

Les aliments fortifiés contiennent des nutriments qui ne sont pas présents naturellement dans le produit alimentaire avant sa transformation. L'idée est de rendre la nourriture plus saine en la complétant avec des éléments nutritifs.

Le mot «enrichi» signifie que des nutriments ont été ajoutés pour remplacer ceux qui ont disparu au cours du processus de fabrication. Par exemple, le blé entier est riche en vitamines B et en fer qui se trouvent dans les coques, les parties extérieures du grain. Mais la plupart des gens préfèrent utiliser de la farine blanche. Les fabricants de produits alimentaires raffinent donc le blé entier en retirant les coques, créant ainsi de la farine blanche. Bien entendu, l'élimination des coques supprime également la plupart des vitamines et le fer, qui sont ensuite ajoutés à la farine avant leur emballage et leur expédition. L'enrichissement est réglementé pour protéger les consommateurs. La Food and Drug Administration des États-Unis a des règles que les fabricants de produits alimentaires doivent respecter pour pouvoir prétendre que leurs produits sont enrichis. Et l’Organisation mondiale de la santé (OMS) a publié en 2011, des Directives sur l’enrichissement des aliments en micronutriments

Pourquoi enrichir ou fortifier des aliments ? 

L’enrichissement et la fortification des aliments a débuté au début du XXème siècle, lorsque des scientifiques et des professionnels de la santé ont constaté que les carences nutritionnelles étaient à l’origine de nombreux problèmes de santé chroniques. Ainsi, l'un des premiers aliments fortifiés aux États-Unis était du sel iodé. Au début des années 1900, le goitre (une maladie de la glande thyroïde) était relativement courant dans les régions où le sol était déficient en iode. En 1924, certains producteurs de sel ont ajouté de l'iode à leur produit, ce qui a permis de réduire considérablement le nombre de nouveaux cas de goitre en un temps record.

Dans les années 1930 et 1940, l'enrichissement du lait et de la farine est devenu nécessaire en raison des inquiétudes suscitées par le mauvais état nutritionnel des jeunes hommes enrôlés dans l'armée au cours de la Seconde Guerre mondiale. De la vitamine D a été ajoutée au lait pour prévenir le rachitisme, tandis que de la thiamine (B1), de la niacine (B3), de la riboflavine (B2) et du fer ont été ajoutées à la farine pour lutter contre les problèmes de santé prévalants au début des années 1900 tels que le béribéri (qui provoque une insuffisance cardiaque et des troubles neurologiques) et la pellagre (caractérisée par une inflammation des muqueuses, des lésions eczémateuses de la peau, ou des troubles digestifs et nerveux).

Au début des années 90, des scientifiques ont confirmé le rôle de la carence en acide folique chez les femmes qui ont donné naissance à des enfants présentant des anomalies du cerveau, de la colonne vertébrale et de la moelle épinière, également appelées anomalies du tube neural. Pour lutter contre cela, en 1998, la FDA a rendu obligatoire l’enrichissement des produits céréaliers enrichis en acide folique, une forme synthétique de folate et de vitamine B. Selon les centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC), au États-Unis le nombre de grossesses affectées par  ce type de malformation a diminué d’environ 25% entre 1995-1996 et 1999-2000.

À l'échelle mondiale, la décision d'enrichir les produits est laissée à chaque fabricant d'aliments. Cinquante pays, dont les États-Unis, le Canada et l'Australie, exigent l'enrichissement obligatoire de certains aliments de base avec des nutriments spécifiques pour améliorer la santé publique

Aliment fortifié et aliment enrichi :  un complément indispensable

Les données de l’enquête nationale sur la santé et les nutriments (NHANES) ainsi que les statistiques de l’OMS indiquent qu’en moyenne, les enfants de plus de 2 ans ne consomment pas suffisamment de nutriments essentiels dans leur alimentation. Les enfants sont particulièrement vulnérables aux carences nutritionnelles. Sans adjonction de vitamines et de minéraux, de nombreux enfants et adolescents ne répondent pas aux besoins quotidiens en nutriments. Quant aux adultes, même s’ils ne mangent pas suffisamment de légumes, la majorité d’entre eux consomment suffisamment de nutriments. Cependant, les personnes âgées et les femmes enceintes sont particulièrement vulnérables aux carences en vitamines et la consommation en fer des adolescentes et les femmes non ménopausées, est en général insuffisante.

Les aliments enrichis et fortifiés sont donc une source importante de nutriments, en particulier pour le fer, le zinc et les vitamines B. 

Mais attention à la surdose

Malheureusement, de nombreux aliments enrichis ou fortifiés sont lourdement transformés. Leur teneur en sodium, en matières grasses et en sucre est trop élevée. La fortification ou l’enrichissement ne les rend pas fondamentalement plus sains ou meilleurs pour la santé. D’autant que de nombreux jeunes enfants risquent également une surdose de vitamines ajoutées.  Selon un rapport du groupe de travail sur l'environnement (Environmental Working Group - EWG) de nombreux aliments enrichis ou fortifiés actuellement disponibles contiennent des quantités de vitamines inappropriées pour les enfants. De nombreux enfants peuvent également dépasser les valeurs recommandées quotidiennement en mangeant une variété d'aliments enrichis tout au long de la journée. Près de la moitié des enfants âgés de 2 à 8 ans consomment trop de zinc et 13% consomment trop de vitamine A. Ces surdoses sont potentiellement dangereuses.

Que retenir ? 

Une alimentation saine et équilibrée peut vous fournir la plupart des éléments nutritifs dont vous avez besoin. Mais certains nutriments sont plus difficiles à trouver que d’autres - pour des raisons telles que le manque d’accès, la disponibilité saisonnière ou le coût - et c’est là que les aliments enrichis et fortifiés sont utiles. Cependant même la malbouffe peut être enrichie de quelques nutriments supplémentaires . C’est pour cela qu’il est indispensable de bien lire les étiquettes des produits et de ne pas se fier simplement aux allégations figurant sur l’emballage. Parce si un aliment enrichi ou fortifié est bon pour la santé, il ne transforme pas automatiquement la malbouffe en une alimentation saine.

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